Virgin Galactic de Richard Branson saldrá a la bolsa de valores

(AFP) Virgin Galactic anuncia su salida a bolsa a través de una fusión con otra sociedad.

La compañía de turismo espacial Virgin  Galactic, del multimillonario británico Richard Branson, anunció este martes su futura salida a bolsa a través de la fusión con una sociedad de inversiones que cotiza en Nueva York y que le aportará fondos.

Virgin  Galactic anunció en un comunicado una «fusión» con Social Capital Hedosophia Holdings (SCH) «para crear la primera empresa de turismo espacial que cotiza en bolsa».

SCH es una empresa de inversiones que cotiza en Wall Street y que tendrá la propiedad del 49% de la empresa fruto de la fusión, cuyo nacimiento está previsto para el segundo semestre de este año.

Sus fundadores estiman el valor total del nuevo grupo en 1.500 millones de dólares. Un comunicado conjunto de Virgin  Galactic y SCH precisó que el fundador de esta última, Chamath Palihapitiya, invertirá 100 millones de dólares adicionales en la transacción y tomará la presidencia de la nueva empresa.

Por su parte, George Whitesides seguirá siendo director general de Virgin  Galactic. «Tras la realización de esta operación, la mayoría de fondos en capital de SCH deberían sumarse al balance de Virgin  Galactic para financiar su funcionamiento y su crecimiento», precisaron ambos socios.

No detallaron sin embargo cuánto dinero podría invertir Virgin  Galactic tras esta operación. El diario Wall Street Journal, que había adelantado la alianza entre Virgin  Galactic y SCH, aludió a la suma de 800 millones de dólares.

La compañía de turismo espacial debía recaudar mil millones de dólares de un fondo soberano saudita, pero Branson suspendió las conversaciones con Riad en el momento del caso Khamal Kashoggi, el periodista disidente y crítico del régimen que fue asesinado el 2 de octubre por agentes de ese país en el consulado saudita en Estambul.

En febrero, una nave de la empresa, SpaceShipTwo, dirigida por dos pilotos, se elevó hasta 89,9 km de altura y superó así la frontera teórica del límite del espacio, establecida en más de 80 km según la definición estadounidense. No obstante, la convención internacional establece ese límite espacial más arriba, a 100 km de altitud, en la denominada «línea de Karman».

Durante su ascenso, la nave alcanzó una velocidad de Mach 3.0 y aterrizó sin incidentes en el puerto espacial de Mojave, en el suroeste de Estados Unidos.

El SpaceShipTwo está concebido para llevar a seis pasajeros turistas, pero las pruebas acumularon años de retraso, especialmente debido a un accidente en pleno vuelo que mató a un copiloto en 2014, y el viaje con clientes aún espera. «Preveemos hacerlo de aquí a un año», dijo a la AFP George Whitesides.

Virgin  Galactic asegura haber recibido prepedidos de unos 600 potenciales turistas del espacio, que entregaron un total de 80 millones de dólares de garantías. Para que sus clientes sean pacientes, la empresa los mima. «La semana pasada organizamos un viaje formidable para nuestros clientes a Chile para ver el eclipse solar», contó Whitesides.

«Muy pocos» han pedido ser reembolsados, agregó. Y unos 2.500 se encuentran en una lista de espera para comprar un billete.

El propio Branson dijo el 7 de febrero a la AFP que confiaba en que los ensayos hubiesen avanzado lo suficiente en julio para poder subir en persona a la nave en julio.

«Progresos importantes en nuestro programa de pruebas hacen que vayamos por el buen camino para lanzar nuestro servicio comercial en el espacio«, se congratuló el multimillonario británico en el comunicado del martes.

«Se abre un nuevo capítulo en el momento en que  Virgin  Galactic avanza a un nivel avanzado de desarrollo, hacemos lugar a nuevos inversores y abrimos la puerta así a miles de nuevos astronautas», agregó el fundador de Virgin.

El principal competidor de Virgin  Galactic en esta aventura espacial es Blue Origin, la empresa fundada por el multimillonario patrón de Amazon, Jeff Bezos. La empresa SpaceX del cofundador de Tesla, Elon Musk, tiene también un proyecto de viajes espaciales que avanza con rapidez.

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