Edicion N░ 997 | 10 de octubre de 2017
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EL FUTURO DEL ‘HUB’ ES AHORA



TRANSPORTE

REYNA KATIUSKA HERNÁNDEZ
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IMPACTO. Un ‘hub’ que mueve más de 14 millones de pasajeros.
LA PRENSA/Gabriel Rodríguez

La industria aérea  opera en la región como un gran engranaje en el que cada pieza es clave para que todo funcione a la perfección. Algún incidente,  sea por causas naturales, técnicas o cualquier imprevisto, puede desencadenar  una serie de problemas como retrasos y pérdida de vuelos y conexiones, congestión aérea,  cancelación de reuniones de negocios y de  encuentros familiares, suspensión o pérdida de reservaciones de hoteles, entre otros percances.

Es un efecto  bola de nieve que solo se detiene cuando todo vuelve a la normalidad, aunque siempre quedan secuelas.

En las últimas semanas, el área del Atlántico padeció los ramalazos  de  huracanes, tormentas tropicales, huelgas,   y por si fuera poco una paralización de 6 horas por un apagón en el principal hub aéreo de la región, el del aeropuerto de Tocumen. “Algo que no debió pasar jamás”, sentencia el vicepresidente de la Asociación Internacional de Transporte Aéreo (IATA), Peter Cerdá, en su reciente visita a
Panamá.

Entretanto, las secuelas de los huracanes siguen causando problemas para la industria. Puerto Rico trata de levantarse, muchos vuelos comienzan a reanudarse, y  en Miami, hasta hace unos días era frecuente ver la lista  de pasajeros en espera en las grandes pantallas, para abordar algún vuelo doméstico en Estados Unidos o internacional. “No hay cupo, todo se desajustó con los huracanes”, decía una encargada en el mostrador de una aerolínea a una pasajera que trataba de cambiar un vuelo de Dallas a Miami y luego a Panamá. 

Existe una  gran presión sobre  una industria que mueve solo en América Latina y el Caribe cerca  de 190 millones de pasajeros al año, que equivalen al 5.2% del total de personas que viajan en avión en
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SERVICIO. Invertirán más de 30 millones de dólares para la construcción de una subestación eléctrica de 25 megavatios hora  para el aeropuerto de Tocumen.
LA PRENSA | Roberto Cisneros

todo el mundo. Solo en julio pasado, según la Asociación Latinoamericana y del Caribe de Transporte Aéreo (ALTA), se transportaron más de 23.2 millones de personas, para un  acumulado entre enero y julio de 144.6 millones de pasajeros transportados por las aerolíneas de la región, 5.8% más que en el mismo período de 2016.

Para 2035, las expectativas consisten en  que el volumen de pasajeros transportados crezca  3.8% y se agreguen más de 345 millones de personas a las rutas aéreas en este lado del continente. Para Panamá, el crecimiento anual se estima entre 6% y 7%,  según la IATA. En 2016 por la terminal de Tocumen pasaron más de 14.74 millones de pasajeros y la IATA estima que entre 2030 y 2035 se duplicará el número de viajeros hasta llegar a 30 millones de pasajeros movilizados a través de este hub.

Una terminal que se hizo para un millón de personas que ya se está quedando pequeña con sus 14 millones de transeúntes anuales. Se espera con ansias  la terminal 2, que se estima comience a operar dentro de un año. La obra avanza al 75%, recalca el gerente general de la terminal, Carlos Duboy, y sin duda se debe pensar en una tercera pista.

“El Aeropuerto Internacional de Tocumen ha  consolidado un liderazgo en  la región a lo largo de estos años.   No es fácil competir con otros aeropuertos como el de Miami, México, Bogotá y los   de  Brasil. El aeropuerto de Tocumen, junto con  Copa Airlines y el hub de las Américas, ha logrado esa  competitividad a través de un  modelo de negocio muy dinámico e integrado con la posición estratégica de Panamá”, menciona Duboy. 
   Entre enero y agosto de 2017 esta terminal movilizó más de 10 millones 419 mil pasajeros, es decir,  7.06% más que en el mismo período de 2016.

“Panamá tiene que seguir ese ritmo de crecimiento de la industria aérea y eso pone presión sobre el aeropuerto. Este año el tráfico de pasajeros está aumentando 7% y eso es positivo”, dijo Duboy, al revelar que 10 aerolíneas están interesadas en aterrizar en Panamá.

“Londres es un mercado que está interesado en Panamá; también las líneas aéreas de China y otras de Medio Oriente. Estamos ya adelantando conversaciones sobre la llegada de aerolíneas de China con las autoridades de  Aeronáutica Civil. En el caso de Inglaterra, hablamos con British Airways y Virgin Atlantic sobre distintos destinos; también hay interés de empresas de bajo costo como Southwest Airlines y Jet Blue, no solo para Tocumen, sino para otros aeropuertos como Panamá Pacífico, y también vuelos internacionales a Chiriquí”, mencionó el gerente de Tocumen al señalar que hay oportunidades para otros destinos y aeropuertos, como el de Río Hato.

Duboy afirma que para evitar  fallas eléctricas como las que afectaron las operaciones recientemente, se tomaron correctivos, primero para asegurar la operatividad y confiabilidad de la terminal, y además se está trabajando en “el rediseño de todo el circuito eléctrico que data desde hace más de 45 años y no había sido cambiado ni actualizado”.

“Lamentablemente, se da el hecho porque todo el circuito estaba de manera secuencial y al afectarse una subestación afectó todo el sistema y la planta no pudo trabajar, y ya se trabaja para cambiar los transformadores con nueva tecnología y se está fortaleciendo el departamento de electricidad; se construirá una subestación de 25 megavatios que va a manejar toda la alta tensión, que entrará al sistema y la distribuirá a la terminal 1 y a la terminal 2. Es una inversión de 30 millones de dólares que garantizará la electricidad a toda la terminal y a todo el sistema tecnológico y operativo, como el manejo de equipaje donde se mueven casi 25 mil maletas y la operatividad de más de  400 vuelos diarios, además de la parte informática. Se está fortaleciendo todo el manejo del riesgo”, detalló Duboy, y anticipó  que el sistema eléctrico estará muy fuerte. Se invierte un millón de dólares en el sistema eléctrico actual.

El vicepresidente de la IATA, Peter Cerdá, resaltó cómo la industria aérea en Panamá aporta 14.8% del producto interno bruto, el cual equivale a más de 7 mil 300 millones de dólares,  y que la proyección es que hacia el año 2030 llegue a más de 30 mil millones de dólares (Ver gráfico Radiografía de la industria aérea panameña).

Pero para lograr ese crecimiento deben cumplirse varias condiciones: “que todas las operaciones funcionen de manera óptima y eficiente, y se siga pensando en nuevas infraestructuras aeroportuarias tanto en tierra como en el aire, así como pensar en una tercera pista. Que toda la infraestructura se acople al crecimiento del sector”.
Cerdá espera que se establezcan planes de contingencia que se activen de inmediato y  se evite una  paralización de las operaciones. Igualmente, exhorta a trazar nuevos planes maestros hacia 2035 como otra ampliación de la terminal y mejores infraestructuras.

El director de la Autoridad Aeronáutica Civil,  Alfredo Fonseca Mora, detalló que se realizará una licitación para el estudio del rediseño de todo el espacio aéreo panameño y se espera tener el pliego de este proceso antes de que finalice el año en Panamá Compra. “Será un estudio que durará cuatro años, pero su ejecución tendrá un efecto inmediato a los 18 meses de haber comenzado, porque con la llegada de nuevas aerolíneas  necesitamos adecuar el espacio aéreo no solo de Tocumen, sino del resto de los aeropuertos. Este proyecto tiene un costo de 8 millones de dólares”, precisó.

  En la medida que entran nuevas aerolíneas al espacio aéreo, detalló Fonseca, se vuelve más denso y,  por lo tanto, se requiere una mejor configuración del uso del espacio. “Es como una danza aérea en la que se van llevando los aviones, se van enfilando y se dirigen a los aeropuertos de destino. Por eso es necesario tener una mejor danza aérea para que entren de manera más fluida y se evite el congestionamiento”, agregó.

El director de Aeronáutica Civil configura a Panamá como un espacio seguro para abordar emergencias y temas que sucedan en otras regiones. Sin embargo, existe en este momento un problema de saturación en la terminal aérea y por eso es fundamental la pronta operatividad  de la nueva terminal. Adelantó que Tocumen tiene planes de una tercera pista que pueda estar operando para el año 2025, que permitirá aproximaciones paralelas para hacer más eficiente el aeropuerto;  además, cree que tendrá que construirse una terminal adicional.

“Hay países que proyectan un gran volumen de transporte de pasajeros y utilizarán a Panamá como destino para entrar a América Latina; es el caso de China, que quiere volar a Panamá desde Pekín, Shanghái y  Lanzhou”, agregó.

Los jugadores

En el aeropuerto de Tocumen operan  25 aerolíneas que vuelan a 35 países y 83 destinos de todo el continente. La terminal emplea de forma directa a mil 500 personas, pero hacen vida en la terminal  otras empresas y actividades conexas en manos de  unas 10 mil personas. El estudio de la IATA y Oxford Economics indica que la industria aérea emplea de forma directa e indirecta a 260 mil personas.

Pedro Heilbron, presidente ejecutivo de Copa Airlines, aerolínea que opera 75 destinos a 31 países desde el aeropuerto de Tocumen, menciona que la competitividad del hub de las Américas depende de conexiones expeditas de pasajeros, así como de operaciones eficientes de las aerolíneas para lograr altos índices de puntualidad, índice que es altamente valorado por los pasajeros, toda vez que les genera la confianza y tranquilidad de que van a poder efectuar sus conexiones o llegar a tiempo para sus compromisos. 

“Hoy, producto del congestionamiento en el espacio aéreo durante las horas pico del Aeropuerto de Tocumen, en algunas ocasiones enfrentamos períodos de carreteo largos y tiempo aire extendido de 2 a 3 minutos en promedio. Utilizando tecnologías nuevas y procesos mejorados, a través de un rediseño holístico del espacio aéreo, se puede optimizar el sistema y agregar más capacidad para así reducir la congestión y demoras”, apunta Heilbron.

Señaló que la demanda de pasajeros se ha comportado de manera saludable en los últimos meses, con promedios de ocupación por encima del 80%.  A finales de año, Copa Airlines comienza sus  operaciones en Mendoza, Argentina y  Denver en Estados Unidos.

Juan Pablo Serrano, gerente regional Panamá y el Caribe de  Avianca, comentó que el principal reto del hub de las Américas es estar acorde con el crecimiento que experimenta la industria aeronáutica, ya que cada nueva fase de una terminal aérea se queda pequeña días antes de inaugurada. 

“El crecimiento anual de la industria en la región es del 6%, según la IATA, y este crecimiento exponencial muchas veces ocasiona que una terminal que se acaba de inaugurar ya se quede pequeña. Más aún, si tomamos la información de la misma fuente, está previsto que en 2034 se duplique la oferta de crecimiento, por lo tanto, el reto de las terminales aéreas en general es significativo”.

El gerente de Avianca detalló que entre enero y agosto  las aerolíneas del holding movilizaron más de 20 millones de pasajeros hacia distintas rutas. “Esta cifra denota un crecimiento del 6.5% frente al mismo período de 2016”. Tanto Avianca como Copa reprogramaron sus vuelos por los huracanes y por el incidente en Tocumen; adicional, Avianca enfrentó una huelga de pilotos que la hizo aplicar medidas de contingencia como la incorporación de pilotos extranjeros para garantizar la continuidad de sus operaciones, entre otras acciones.

 Líneas aéreas europeas, como Lufthansa, mencionan que otro reto de un hub como el de Tocumen es  mejorar la percepción de los viajeros. “Quizás la coordinación necesaria entre Tocumen, Migración y Aduanas para que la experiencia de los pasajeros sea completa y agradable. Tocumen sigue siendo el primer contacto de millones de extranjeros con Panamá, la carta de presentación del país, y una primera buena impresión solo se logra una vez”, agrega Felipe Bonifatti, gerente general de Lufthansa para Centroamérica y el Caribe.

Informó que para los últimos meses del año esperan una mayor demanda de pasajeros desde Panamá hacia Europa y viceversa. “Lufthansa  ha cumplido ya un año y medio de operaciones estables y puntuales en Panamá, y no podemos estar más contentos con los resultados obtenidos hasta ahora. La demanda ha sido alta en todas las temporadas y hemos alcanzado un factor de ocupación superior a la media mundial de nuestra red”, destacó.

Fabio Andaloro, gerente de Ventas de Air France KLM para Panamá y Centroamérica, precisó que el hub de las Américas representa un aeropuerto muy importante en la operación de la aerolínea. “Este año estamos manteniendo 14 vuelos semanales entre los hubs de Ámsterdam – Schiphol, a través del vuelo diario de KLM y el hub París – Charles de Gaulle, a través del vuelo diario con Air France.

El futuro se adelantó para la industria aérea de Panamá. El desafío es seguir innovando y poner a tono la infraestructura para que siga siendo una puerta de entrada aérea para la región, desde cualquier parte del mundo. Como dice el tango, “20 años no son nada”, y a Tocumen como ‘hub’ 25 años no son nada para lo que viene.

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