Edicion N 984 | 11 de julio de 2017
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COLÓN RECUPERA SU FUERZA COMERCIAL



COMERCIO

REYNA KATIUSKA HERNÁNDEZ
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MOVIMIENTO. Productos farmacéuticos, electrónicos, ropa y calzado son los de mayor actividad de importación y reexportación desde la Zona Libre de Colón. FOTOLIA

Parece que están por terminarse los años duros de la Zona Libre de Colón (ZLC). Parece que se avecina una nueva etapa. 

Una señal del fin del temporal es la llegada de empresas multinacionales como HP o Huawei y otras que aprovechan el modelo de importación, almacenamiento y reexportación de la zona colonense para atender a los clientes de América Latina y el Caribe. 

Los comerciantes se renuevan y toman fuerza para aprovechar   los negocios del comercio electrónico y entonces conquistar nuevos mercados. Están a la expectativa de las repercusiones tras haberse reanudado las relaciones diplomáticas con China continental, aunque el gigante asiático  desde hace mucho tiempo se convirtió en  el principal socio de la ZLC,  adonde pueden llegar  más empresas ese país. 

Entre enero y marzo de este año, las importaciones de bienes de la Zona Libre de Colón ascendieron a 2 mil 252 millones de dólares, o 10.36% más que en el mismo período de 2016, cuando sumaron  2 mil 40 millones de dólares. Las reexportaciones  a varios mercados de la región fueron por 2 mil 517 millones de dólares en el primer trimestre, y  significaron un alza de 16.51% respecto a los más de 2 mil 161 millones facturados entre enero y marzo   de 2016, según el  Instituto Nacional de Estadística y Censo  de la Contraloría General de la República.   

Usha Mayani, presidenta de la Asociación de Usuarios de la ZLC, precisa que hay mucho optimismo por la recuperación de la actividad comercial en el último trimestre.

30% de las importaciones del área vienen de China continental 

Pero pese a estas buenas vibraciones, considera que lo importante es  mantener ese crecimiento en el tiempo. 

“La caída de los años 2014, 2015, 2016 nos recuerda la época de crisis que vivió la zona  en los años 1980. Si pudimos recuperarnos de la crisis de los años de 1980, creemos firmemente que la Zona Libre de Colon tiene la capacidad de transformarse una vez más y seguir siendo uno de los principales contribuyentes al producto interno bruto nacional”, sostiene la empresaria. 

Agrega que el repunte de un trimestre demuestra que a pesar de todos los desafíos que enfrenta la ZLC con el exterior, el reto  más grande está dentro del país. Sostiene  que Panamá debe defender su zona libre ante países como Colombia y ante las aduanas regionales que todavía no aceptan el certificado de reexportación de los productos provenientes de esta área. 

“Por el bien de nuestro país, también es necesario invertir en la infraestructura de la ZLC, porque  sigue siendo el eje de la logística de Panamá. Considero que la ZLC tiene que ser más competitiva con costos bajos, eficiencia y agilidad de procesos, si queremos que la propuesta logística del país sea un éxito”, apunta.

El gerente general de la Zona Libre de Colón, Surse Pierpoint, admite que la caída en la demanda de los países de la región, aunado a los precios de los bienes de Asia, ha afectado el flujo comercial del área. Y sin embargo considera que ya se tocó fondo y que es posible un nuevo  impulso y retomar fuerzas para recuperar el poder logístico y comercial de Colón. 

“Dos realidades hay en la ZLC: la tradicional de compra y venta y las multinacionales que operan allá.  La primera está muy golpeada por el encarecimiento de los productos de Asia y por una demanda muy floja de los países vecinos. Es importante recalcar que en los mejores momentos, Venezuela y Colombia representaban casi el 50% del volumen de la ZLC. Hoy no llegan ni a 15%, y ese impacto es difícil de recuperar. Si bien es cierto estamos positivos contra el año pasado, vemos muy débiles [las cifras] si las comparamos con los mejores años. Pero es importante recalcar que pareciera que estamos tocando fondo”, recalca Pierpoint.

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Actividad. Las  multinacionales   reconocen a Colón como un lugar para instalar sus centros de operaciones regionales por su excelente  ubicación estratégica y las ventajas logísticas. LA PRENSA/Ana Rentería

Por otro lado, precisa que las  multinacionales   reconocen a Colón como un lugar para instalar sus centros de operaciones regionales por su excelente  ubicación estratégica y las ventajas logísticas  para manejar su inventario en un lugar céntrico y luego ser  reexportado. “Llegó  Huawei hace unos años, Hewlett Packard recientemente, y ahora Under Armour. Son tres marcas reconocidas. Parte del peregrinaje intensivo ha sido  este año. Estamos tocando  puertas en México, Brasil, Europa, Estados Unidos. Buscando atraer a nuevas empresas”, dice Pierpoint al indicar que están dándose a conocer las ventajas competitivas que ofrece la ZLC. 

La presidenta de la Asociación de Usuarios menciona que los principales mercados para la ZLC actualmente son Centro América, Bolivia, Ecuador, República Dominicana y  Panamá. Precisa además que respecto a Colombia hay  expectativa de que se cumpla el fallo de la Organización Mundial del Comercio, pues uno de los factores que reforzará la continuidad del repunte comercial  logrado en el último trimestre es el cumplimento de esta medida a favor de  Panamá. 

“Las medidas de retorsión son importantes no solo para el movimiento comercial y logístico de la Zona Libre de Colón, sino también para el orgullo nacional de Panamá. 

La OMC ha reconocido una y otra vez que en el conflicto entre Colombia y Panamá el que tiene la razón es Panamá. En momentos en los que la imagen de Panamá ha sido cuestionada en el mundo, lograr que el fallo de la OMC se cumpla se vuelve un imperativo para la autoestima de nuestro país”, sentencia Mayani.

Pierpoint agrega que se están explorando oportunidades en otros mercados como  Perú y   Ecuador, donde ven receptividad con la nueva administración gubernamental. Igualmente ve la fortaleza en el mercado centroamericano. Incluso en el impulso comercial interno de Panamá  con la instalación de más centros comerciales, donde muchos de los usuarios de la ZLC tienen tiendas para aprovechar la venta al detal e integrar sus negocios y captar esa parte del mercado que antes operaban solo como mayoristas.

El gerente de la ZLC comenta que  productos,  ropa y calzado son  segmentos importantes que se movilizan a través del área comercial. “En  calzado tenemos el caso de Payless Shoes. Uno lee que está en quiebra en Estados Unidos, pero sigue fuerte su división latinoamericana. Y su mercado acá sigue robusto, con ventas desde Guatemala hasta Uruguay. Los rubros que mejor se comportan son farmacéutico,  electrónica, ropa y calzado”.

El aliado asiático

Para los operadores, usuarios y comerciantes el acercamiento diplomático de Panamá con China continental es un buen augurio sobre las oportunidades de negocios que se avecinan para la Zona Libre de Colón. 

Surse Pierpoint menciona que el 30% de las importaciones del área llegan de China continental. Comenta que muchos se preguntan si esta nueva etapa significará la llegada de más mercancía de ese país, y en “lo personal” responde que no está tan seguro. 

“Pero lo que sí puedo decir es que [se] formaliza una relación que en el pasado se llevaba a través de una oficina comercial. Muchos de los usuarios que frecuentaban China se quejaban del hecho del visado para poder viajar a Hong Kong o a China continental,  que tal vez era una especie de molestia expresada por este país a lo que era nuestra relación con Taiwán. Pudiéramos esperar que tal vez el descongelamiento de la relación con China continental pudiese genera mayor agilidad en los viajes de los compradores tradicionales de la ZLC hacia China”, apunta. 

Usha Mayani considera que si el Gobierno de Panamá establece reglas claras y en consenso con el sector privado de la Zona Libre de Colón, las relaciones con China impactarán positivamente. El país asiático  ha reconocido por más de 60 años la importancia de este eje de la logística a nivel mundial. “Esto provocará la próxima transformación de la Zona Libre de Colón y además obligará a Panamá a invertir en la gallina que ha puesto los huevos de oro de Panamá por más de seis décadas”, apunta Mayani.

La presidenta de la Asociación de Usuarios de la ZLC ha insistido en las última semanas en que “la forma de hacer negocios en Panamá acaba de cambiar y ahora le toca al Gobierno incluir al sector privado de la ZLC, para que una de las partes más importantes del cluster logístico del país se beneficie del boom que se vislumbra con la apertura de relaciones diplomáticas con China continental”.

Entre enero y marzo de este año se importaron de China continental más de 655 millones 731  mil dólares en bienes,   183.31% más que en el mismo trimestre de 2016, cuando fueron más de 231 millones 450 mil dólares. 

La gran diferencia se debe al encarecimiento de los precios de los bienes en China, porque en términos de peso en los primeros tres meses de 2015  llegaron de China más de 176 mil 195.7 toneladas de productos y en este primer trimestre apenas 101 mil 497.04 toneladas. 

Puerto Libre

El otro tema que ocupa a los usuarios y a la autoridad de la ZLC es el régimen de Colón Puerto Libre para la venta al detal. Surse Pierpoint sostiene que esta es  una apuesta de largo plazo para expandir el atractivo de la ZLC hacia la ciudad, que implica que los usuarios tendrán que hacer inversiones en Colón Puerto Libre. “Pero eso no es de hoy a mañana. No es el salvavidas que nos va a rescatar, pero creo que es un proyecto interesante para darle mayor vida a una ciudad del Caribe que es extraño pensar que no tiene la suerte de una Cartagena o el viejo San Juan”.

Para Usha Mayani Colón Puerto Libre es un sueño de la provincia de Colón y uno de los proyectos más importantes de este gobierno. “Esperamos que sea un éxito. 

Colón Puerto Libre puede llegar a ser un mercado adicional para la Zona Libre de Colón como ya lo es la República de Panamá. El éxito de la Zona Libre está en lo que sabe hacer y esto es la logística. Para seguir transformándonos en ese sentido debemos subir los estándares de la Zona Libre de Colón a los de primer mundo. Se necesita inversión en infraestructura, ser competitivos en costos, agilizar y hacer más eficientes los procesos”. 

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