Edicion N 980 | 13 de junio de 2017
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MERCEDES BENZ, EN LA CIMA DE SU CATEGORÍA



SECTOR

ÓSCAR CASTAÑO LLORENTE
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CONOCIMIENTO. El ejecutivo dominicano lleva tres años en Panamá y suma siete  de trabajo con la marca Mercedes Benz. Sostiene que el propietario de un auto de esta categoría tiene que ser exigente en todo sentido.LA PRENSA/Ana Rentería

La gama de lujo del sector automotor cerró  2016 con un campanazo. Después de más de una década, Mercedes Benz llegó al puesto número uno de las ventas mundiales de su categoría.
Hasta el mes de noviembre el fabricante alemán había vendido un millón 711 mil unidades, con un crecimiento de 11.7% en comparación con el mismo periodo de 2015. El ocupante de la segunda posición registró hasta entonces la venta de un millón 646 mil vehículos pero un crecimiento global de un solo dígito: 5.5%.

La casa alemana obtuvo este posicionamiento, explica Jorge A. Asmar, gerente regional en la categoría de autos de pasajeros, porque “la marca conserva su valor señorial tradicional de mayor prestigio del segmento”. Y al mismo tiempo le llega a un público más joven que aspira a poseer un vehículo de lujo y que ahora tiene acceso a un Mercedes Benz. Los aspirantes noveles, por lo menos en Panamá, son tentados con modelos de precios desde 30 mil dólares.

En Panamá, revela Asmar, la compañía trabaja con el mismo objetivo de tener la supremacía de las ventas. “Estamos muy cerca del primer lugar con un estándar de satisfacción bien alto entre nuestros clientes”.

Un aspecto notorio, diferente del precio, consiste en la garantía de los modelos, con tres años de vigencia desde la compra o 60 mil kilómetros de recorrido. “Hemos visto que el usuario de Mercedes Benz en Panamá tiene un recorrido promedio anual de 20 mil kilómetros. (…) La ventaja nuestra es que hacemos el mantenimiento cada 10 mil kilómetros”. Quiere decir que el usuario debe efectuar la revisión del auto dos veces en el año.  

Esta cercanía con el liderazgo en el istmo debe concluir un esfuerzo iniciado hace cinco años cuando la casa de la estrella de tres puntas optó por un nuevo representante. “La marca estuvo manejada por varias empresas y eso alcanzó algún impacto negativo en nuestra imagen. Cierta incertidumbre [se generó] entre nuestros clientes”. El cambio coincidió con la renovación de la flota del fabricante. “El 80% de nuestros productos es fresco o bastante nuevo”.

En manos de AutoStar, distribuidora además de otras marcas como Jeep, Chrysler y Dodge, Mercedes Benz cumplió en Panamá un programa expansionista acorde con las expectativas mundiales. Desde   2012 ha invertido en nuestro país un total de 25 millones de dólares, de los cuales 12 millones obedecen a la construcción de la terminal de Santa María Business District, sobre el corredor Sur, inaugurada en septiembre del año pasado.  Las otras sucursales están en calle 50, donde presta servicios exprés, y en David, Chiriquí. Esta ciudad aporta el 7% del total de las ventas de la alemana. “Allí hemos vendido autos de 100 mil dólares”.

67 años de tradición

AutoStar pertenece al Grupo Kaufmann, el comerciante más antiguo de Mercedes Benz en el mundo. Su operación comenzó en Chile en 1950. Atiende además los mercados de Perú, Panamá, Costa Rica y Nicaragua. Y representa el 55% de sus ventas totales en América Latina.
“Panamá es una plaza relativamente pequeña si se la pone en contexto regional. Si se la compara con Chile o con Perú”. El país austral es un mercado donde se venden 3 mil 800 unidades de la compañía, y en el territorio inca se tiene presupuestado un total de mil 500 autos. En el istmo se planea cerrar   2017 con 525 vehículos.

Quizás por tamaño territorial o por número de habitantes, Panamá sea una plaza “relativamente pequeña”. Sin embargo se torna un mercado inverosímil si se divide la densidad poblacional del país entre la expectativa de ventas de autos en   2017. En este sentido, el istmo apuntala un promedio de un Mercedes Benz por cada 7 mil 619 habitantes. En tanto que en Perú la ratio es de uno por cada 20 mil 920 personas, y en Chile de uno por cada 4 mil 723.

Según Asmar, pasó ya el ciclo dorado de la venta de autos de lujo en Panamá, con años de crecimiento  por encima de dos dígitos. “Hubo un aumento incoherente con la realidad [productiva] de un país del tamaño del nuestro. A partir de 2016 empezamos a sentir la adaptación a una nueva era. El mercado, no solo el de lujo sino también el general, tendrá comportamiento aceptable de un 3% o 4% anual”.

Dicha estabilización se aparta un tanto de las proyecciones de venta de Mercedes Benz, que espera una comportamiento positivo de entre el 5% y el 8% anual.

Los logros de Benz en innovación se observan en conceptos como self driving cars, o autos conducidos por sí mismos, los cuales serán “una realidad en muy poco tiempo”. Por ahora los modelos de la gama Clase E contienen una nueva tecnología de manejo autónomo mediante la cual ellos aceleran solos, frenan midiendo la distancia del auto de adelante o parquean sin la ayuda de nadie, sea de frente, en reversa, de lado.

Según Jorge Asmar, Mercedes Benz está entre los pioneros de los automóviles híbridos. “Vienen ahora los plug–in hybrid, que se conectan a la pared. Esto les permite contar con autonomía con el solo motor eléctrico, sin tener que usar el de combustible. En los próximos cinco años desaparecerán los motores de combustión”.

Y en un lustro se sabrá si Mercedes Benz habrá logrado en Panamá la misma hazaña que ya alcanzó en el mercado global de automóviles  en 2016. Todo es posible en uno de los mercados más pequeños pero más vibrantes del mundo automotor.

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