Edición No. 516 | 19 DE FEBRERO DE 2008
 
 
 
Nacional
 
┐Autos verdes en Panamá?
 
Mientras que en otros mercados los fabricantes de vehículos están creando alternativas que funcionan con biocombustibles, en el país instituciones de investigación están haciendo las primeras pruebas con automóviles amigables con el medio ambiente 
 
Melissa Novoa 
mnovoa@prensa.com 
 
ALTERNATIVA. En Brasil, el 87% de los automóviles que circulan por las calles funciona con el sistema ‘flex fuel’. Cortesía | Idiap
Seis meses han transcurrido desde que Rodolfo Morales y su equipo de trabajo probaron por primera vez el funcionamiento de un automóvil motor diésel, pero operado con biodiésel.

900 kilómetros ha recorrido el vehículo, y en grandes distancias como de David, en la provincia de Chiriquí, a Divisa, en la provincia de Herrera, han comprobado que su rendimiento es de 52 kilómetros por galón.

┐Cómo se compara este rendimiento con el de un motor impulsado por diésel? Esta es una respuesta que aún no tienen, ya que por el momento están probando el funcionamiento del automóvil con biodiésel en distintas carreteras.

Morales, quien es gerente del proyecto de biocombustible desarrollado por el Instituto de Investigaciones Agropecuarias de Panamá (Idiap), asegura que en esta prueba el motor del automóvil no tuvo que ser modificado y que el biodiésel puede usarse al 100% o mezclado con diésel en cualquier proporción.

Al respecto aclara que "las mangueras de caucho que tengan contacto con el biodiésel se deben cambiar con mayor frecuencia que cuando el vehículo usa diésel", y sugiere usar aquellas fabricadas con un material conocido como vitón.

El biodiésel -explica- es producido por transesterificación de aceites comestibles usados y metanol. En el proceso el aceite se convierte en biodiésel y glicerina y se realizan varios procedimientos para obtener un biocombustible de buena calidad.

La transesterificación consiste básicamente en sustituir el glicerol por un alcohol simple como el metanol.

La inversión en este proyecto no ha sido muy elevada. De hecho, de los mil 880 dólares que se han gastado, la mayor parte se ha destinado a la compra de repuestos y el mantenimiento del auto.

En Panamá ellos no son los únicos que están en la onda de investigar, producir y probar combustibles alternativos para automóviles. De hecho, en la Universidad Tecnológica de Panamá también se han hecho investigaciones al respecto y están probando un automóvil que se mueve con biodiésel.

Aunque estos son solo casos aislados que tratan poco a poco de introducir a Panamá en la moda de los biocombustibles, en el ambiente la interrogante es si en un futuro no muy lejano circularán a gran escala autos impulsados por biodiésel o por etanol, como sucede en Brasil.

En Panamá no existe una ley de biocombustible como en Argentina, Colombia o Brasil, este último, el mayor productor de etanol a base de caña de azúcar.

En 2007, luego de discusiones con varios sectores involucrados y en los que cada uno exponía su posición, el gobierno panameño optó por incluir dentro de la legislación existente el concepto de zona libre de biocombustible -antes zona libre de petróleo-. Además, se incluyeron incentivos a los inversionistas, como el no tener que pagar ningún impuesto de importación de materia prima a esa zona, ni gravamen a la exportación de productos terminados.

La Ley 39 de 14 de agosto de 2007 que modifica y adiciona artículos a la Ley 8 del 16 de junio de 1987, que regula las actividades relacionadas con los hidrocarburos, ha abierto el paraguas al no especificar solo el concepto de combustible, sino incluir los biocombustibles.

Lo que falta para que esto se haga realidad es la inversión privada, aseguran representantes del Gobierno. En este aspecto, Panamá aún está en pañales, pero lo cierto es que no hay una ley que limite el uso de un carburante distinto a la gasolina, como tampoco para el gas licuado o GLP.

┐Mito o realidad?

Desde el Ministerio de Comercio e Industrias reconocen que a diferencia del gas, que goza de un subsidio para hacerlo más económico, la introducción del etanol no significaría un ahorro para los consumidores, pues su precio está indexado al de la gasolina.

El ahorro para los países que deciden entrar en el negocio de producción de biocombustibles es en la importación de petróleo, al reemplazarlo por un producto local.

La proporción de etanol y gasolina que se podría utilizar como combustible en Panamá dependerá de factores como la cantidad que se pueda producir, la decisión del inversionista de exportar o no y cuánto desee enviar al mercado internacional.

Aunque, de acuerdo a expertos, lo más adecuado es utilizar proporciones de 5% a 10% de etanol y el resto de gasolina, porque no habría que hacer cambios significativos a los vehículos. (Ver gráfica: Modificaciones para la utilización de etanol).

Roberto Firpo, gerente regional para Centroamérica de Fiat, opina que usar biocombustible es ventajoso, pues su experiencia en Brasil le ha demostrado que el consumidor puede elegir el combustible que prefiera tomando en cuenta la oferta local y comparando precios.

En el país suramericano el 87% de los vehículos comerciales livianos tiene motores flex fuel, que les permite funcionar con etanol, gasolina o una mezcla de ambos. "Además, el alcohol es un combustible renovable y por eso menos contaminante", enfatiza.

Sobre la posibilidad de que la experiencia brasileña se replique en otros países latinoamericanos, incluyendo Panamá, Firpo dice que hay potencial, pero que dependerá de la oferta de etanol existente en estos mercados.

Aclara que en Brasil las condiciones climáticas y geográficas del país, aunado al conocimiento que se tiene de la producción de caña de azúcar, son puntos a su favor.

En el caso de Panamá, el representante de Fiat dice respetar la decisión de cada país en este tema, sin embargo asegura estar preparado con la tecnología necesaria en caso de darse la oportunidad. Al mismo tiempo puntualiza que Panamá es un mercado adecuado para poner a funcionar la tecnología flex fuel. Por su parte, representantes de los distribuidores de automóviles de Panamá prefirieron no comentar nada al respecto, por ser una tecnología que no se ha desarrollado en el país.

Apuesta de fabricantes

El representante de Fiat dice que hace 28 años la compañía comenzó a producir comercialmente autos con motor a alcohol en Brasil, y que en 2003 ya estaba introduciendo en este mercado vehículos con el sistema flex fuel. "Hoy día el 99% de la producción de Fiat destinada a ese mercado está equipada con este tipo de motores", expresa.

Por las calles de ese país ya están circulando cuatro millones de automóviles con este sistema. Otro fabricante que ha apostado por el desarrollo de autos con esta tecnología es General Motors (GM). Recientemente, la compañía automotriz anunció que para 2012 la mitad de su producción en el mercado estadounidense utilizará etanol.

Por otro lado, Coskata Inc., una empresa de biocombustible que es controlada parcialmente por GM, hizo una alianza estratégica con otra compañía llamada ICM Inc. para la construcción en Estados Unidos de una planta que producirá etanol a base de celulosa, y que podría comenzar a funcionar en 2010. Desde hace años los fabricantes están montados en la tendencia ecológica o de los autos "verdes". Panamá aún no se sube a este tren, pero los distribuidores confían en que de darse las condiciones para hacerlo, ellos tendrán el producto listo para entrar al mercado.
 
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